Iran

Robert Levinson, de langstzittende gijzelaar uit de Amerikaanse geschiedenis, is overleden

Een poster van de FBI uit 2012 waarop Robert Levinson te zien is. Links een foto van hoe hij eruit zag op het moment van zijn kidnapping, rechts een compositiefoto van hoe hij er op dat moment uit zou kunnen zien. Beeld AP

Robert Levinson, een voormalig Amerikaanse FBI-agent die jaren in Iran werd gegijzeld, is hoogstwaarschijnlijk overleden, stelt zijn familie. Om Levinsons vermissing hing een zweem van mysterie.

Ruim drie jaar nadat hij was gegijzeld door Iraanse geheime diensten, smeekte oud-FBI-agent Robert Levinson in 2010 voor de laatste maal om zijn vrijheid. Zijn vermagerde lijf was gehuld in een oranje gevangenispak, zijn gezicht bedekt door een onverzorgde baard. Om zijn nek hing een bordje met de tekst: ‘Waarom kunnen jullie mij niet helpen?’

Woensdag maakte Levinsons familie bekend dat de gepensioneerd geheim agent heel waarschijnlijk niet meer in leven is. De Amerikaanse overheid zou gesprekken van Iraanse legerbestuurders in handen hebben waarin de dood van de Amerikaan wordt bevestigd. ‘We weten niet wanneer of hoe hij is gestorven’, schreef zijn familie op Facebook, ‘alleen dat het vóór de Covid-19-pandemie was’. Opmerkelijk genoeg riep de Amerikaanse president Donald Trump later dat hij ‘niet accepteert dat Levinson dood is’, mogelijk vanwege het gebrek aan fysiek bewijs voor zijn overlijden. 

Teheran ontkent dat Levinson in Iraanse gevangenschap is overleden. De Amerikaan zou het land al jaren geleden hebben verlaten.

Slepend conflict tussen de familie van Levinson en de CIA

Om de vermissing van de geheim agent hangt een zweem van mysterie. In 2007 was Levinson op het Iraanse eiland Kish, een luxueuze vakantiebestemming aan de kust. Daar zou hij voor de CIA, de andere Amerikaanse veiligheidsdienst, een corruptiezaak rondom namaaksigaretten onderzoeken. Zijn contract bij de CIA stond op losse schroeven: met zijn onderzoek hoopte hij dat alsnog te verlengen.

Na zijn vermissing ontstond een slepend conflict tussen Levinsons familie en de CIA. Jarenlang hield de veiligheidsdienst vol dat de agent voor een particulier bedrijf op het eiland was ten tijde van zijn vermissing, en niet voor de Amerikaanse opsporingsorganisatie.

Maar daar liet Levinsons familie het niet bij zitten. Meerdere malen reisden zij naar Kish en toonden aan dat Levinson daadwerkelijk voor de CIA aan de slag was. Het leidde tot een groot intern schandaal bij de CIA en het ontslag van de drie verantwoordelijke opsporingsanalisten. Ook betaalde de organisatie zo’n 2,5 miljoen dollar schadevergoeding aan Levinsons familie. 

Langstzittende gijzelaar in de Amerikaanse geschiedenis

Van Levinsons locatie bleef ondanks uitgebreid onderzoek ieder spoor ontbreken. Onder de laatste video uit 2010 klinkt een Pasjtoens bruiloftsliedje, wat zou suggereren dat hij zich in Afghanistan of Pakistan zou bevinden. Maar volgens FBI-onderzoekers is dat filmpje expres zo in elkaar gezet om opsporingsdiensten om de tuin te leiden.

Levinson was de langstzittende gijzelaar in de Amerikaanse geschiedenis. ‘Het is onmogelijk onze pijn te beschrijven’, schreef de familie op Facebook. ‘We zullen de rest van ons leven strijden opdat de schuldigen terecht worden gesteld.’

Lees ook:
Het dreigt in Irak weer uit de hand te lopen tussen Iran en de Verenigde Staten

De spanning tussen Iran en de VS loopt op na twee aanvallen in Syrië en Irak waarbij 29 doden zijn gevallen.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden