Verenigde Staten

De derby is in Pennsylvania iets heiligs

Brad Faulk (25) uit Orange, Virginia: 'Deze derby arena is heel bekend. Mijn maten en ik hebben vier uur gereden om hier te komen. En straks weer 4 uur terug.' Beeld Cynthia van Elk
Brad Faulk (25) uit Orange, Virginia: 'Deze derby arena is heel bekend. Mijn maten en ik hebben vier uur gereden om hier te komen. En straks weer 4 uur terug.'Beeld Cynthia van Elk

Fotografe Cynthia van Elk fotografeerde tussen 2015 en 2019 verschillende demolition derbies - races tussen auto’s die ooit bestemd waren voor de schroot maar die Amerikanen opkalefateren om ze vervolgens kapot te rijden. De races die bol staan van nationale symboliek zijn een belangrijk bindmiddel.

Met de rechterhand op het hart, uit volle borst, zingt het publiek het Amerikaanse volkslied. De laatste noten zijn nog niet verstomd, of de buitenarena vult zich met het oorverdovend gebrul van ronkende motoren. Modder spat alle kanten op. Donkere wolken en uitlaatgassen vullen de lucht. Auto’s rammen in op elkaar.

null Beeld Cynthia van Elk
Beeld Cynthia van Elk

De mensen joelen, sommigen staan op, juichend, hotdog in de hand. De extase is compleet als wagens over de kop rollen, motoren in de fik vliegen en brandweermannen aan komen snellen. Welkom bij de demolition derby in de Amerikaanse staat Pennsylvania. De staat waar de Amerikaanse industriële revolutie begon en waar staal werd gesmeed voor de Golden Gate Bridge en de wolkenkrabbers in New York. En de staat waar inmiddels het ene na het andere distributiecentrum van Amazon verrijst langs de snelweg. Toch blijft Pennsylvania voelbaar de wieg van industrieel Amerika.

In deze staat zijn dit soort sloopevenementen geliefd. Sinds de jaren zestig zijn ze de trekpleister én sluitstuk van Amerikaanse zomerfeesten. Gemiddeld worden door het hele land zo’n tweeduizend van dit soort evenementen georganiseerd.

Claudia Smith (links) met een vriendin. 'Nee ik race niet, ik ben 6 maanden zwanger. Mijn vriendje (niet de vader van het kind, red.) rijdt zo.' Beeld Cynthia van Elk
Claudia Smith (links) met een vriendin. 'Nee ik race niet, ik ben 6 maanden zwanger. Mijn vriendje (niet de vader van het kind, red.) rijdt zo.'Beeld Cynthia van Elk

Je zou het op het eerste gezicht niet zeggen, maar de auto’s en het rijgedrag zijn aan strikte regels gebonden. Zo moeten alle ramen ui de auto’s zijn verwijderd, worden benzinetanks vervangen door jerrycans, en zijn deuren en kleppen met kettingen vastgesjord. In de motorkap bevindt zich een gat van 30 bij 40 centimeter waar de slang van een brandblusser in past. Botsen met andere auto’s is verplicht, maar met opzet inrijden op de deur van de bestuurder levert een diskwalificatie op.

Overdag werken deelnemers van de race in kolenmijnen, zijn ze vrachtwagenchauffeur, vuilophaler, automonteur of caissière bij het tankstation. ’s Avonds en in de weekenden sleutelen ze aan de auto’s. Zelfs als hun loon niet boven de tweeduizend dollar per maand uitkomt, worden er zonder aarzelen honderden dollars neergelegd voor een auto van de schroot. En dan ben je er nog niet. Want een auto rijklaar maken kan wel duizenden dollars kosten.

Jason Kintzer samen met zijn dochtertje Emma. Jason reed in 2017 in een auto met daarop de tekst: ‘Trump 2020’. 'Natuurlijk ga ik het haar leren.' Beeld Cynthia van Elk
Jason Kintzer samen met zijn dochtertje Emma. Jason reed in 2017 in een auto met daarop de tekst: ‘Trump 2020’. 'Natuurlijk ga ik het haar leren.'Beeld Cynthia van Elk

Achter de schermen, waar de auto’s buiten het zicht van de schijnwerpers in de arena wachten, waan je je op een autokerkhof. Jonge moeders met baby op de arm sjouwen rond met kinderwagens, kleuters huppelen tussen de gedeukte auto’s, jongens kruipen dagdromend achter het stuur. Als ze twaalf zijn mogen ze zelf rijden, in de jeugdklasse.

Er wordt gebarbecued op de achterklep van een pick-up, radiatoren gevuld, nog even snel wat gelast, een laatste lik verf op de auto aangebracht.

Michael Zombro (9) past op baby Alexxiz waar hij drie dollar per uur mee verdient: 'Nog drie jaar en dan mag ik ook rijden. Maar ik zou het nu al kunnen, hoor.' Beeld Cynthia van Elk
Michael Zombro (9) past op baby Alexxiz waar hij drie dollar per uur mee verdient: 'Nog drie jaar en dan mag ik ook rijden. Maar ik zou het nu al kunnen, hoor.'Beeld Cynthia van Elk

Aan nationale trots geen gebrek: overal wapperen Amerikaanse vlaggen, afgewisseld met de omstreden confederatievlag. De laatste jaren wordt het autokerkhof ook versierd met Trumpvlaggen met daarop de tekst: ‘no more bullshit’.

De demolition derby is een cyclus van sterven en herrijzen. Als gladiatoren laten de auto’s het leven in de arena. Maar zijn ze nog enigszins levensvatbaar, dan worden ze opgekalefaterd. Voor een volgende derby.

Lees ook: In Pennsylvania, de windvaan van de presidentsverkiezingen, telt iedere baan

Pennsylvania is één van de staten waar de Amerikaanse verkiezingen van aankomende dinsdag beslist worden. Veel kiezers zijn teleurgesteld in president Trump die aan het begin van zijn presidentschap beloofde de staalindustrie te laten bloeien.

Meer over

Wilt u iets delen met Trouw?

Tip hier onze journalisten

Op alle verhalen van Trouw rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@trouw.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden